Більшість птахів не мають такого яскравого оперення, як, наприклад, папуги або павичі. Зате багато пернаті володіють барвистими дзьобами, гребенями, областю навколо очей, задніми кінцівками або горловими мішками. Згадайте півнів, індиків, голубів (з їх ногами рожевого кольору), крякв або пеліканів. Такі пігменти носять назву каротиноїди, їх птахи отримують з їжі. Саме вони-причина більшості яскравих відтінків шкіри у пернатих, включаючи червоні, жовті та помаранчеві кольори.

Вчені з техаського університету (сша) вважають, що подібним бойовим забарвленням, ймовірно, володіли динозаври, до яких і відносяться всі птахи. Справді, сьогодні ж відомо, що «жахливі ящери» могли бути покриті пір’ям, тому яскравий пігмент шкіри нинішні пернаті цілком були здатні успадкувати і від них. Коричневі і чорні пігменти можуть скам’яніти, а ось каротиноїди, на жаль, не залишають слідів у викопному літописі.

спрощене еволюційне дерево, що показує розподіл яскравих пігментів у птахів та їхніх родичів / © phys.org

Щоб дізнатися про них, вчені можуть лише аналізувати сучасних тварин. В даному випадку вони вивчали, чи мають яскраве забарвлення шкіри теперішні родичі динозаврів-птиці (було досліджено 4022 види), крокодили і черепахи. Крім того, палеонтологи вивчили дані про колір шкіри і тканин загального предка сучасних птахів і вимерлих динозаврів — стародавнього архозавра, що жив на початку тріасового періоду. В результаті аналізу вчені встановили, що з 50-відсотковою ймовірністю цей загальний предок мав яскраве забарвлення деяких ділянок шкіри.

Така ймовірність, за оцінками авторів роботи, яка опублікована в журналі evolution, в рівній мірі застосовна до шкіри, дзьобів і луски стародавнього архозавра. А ось ймовірність того, що у тварини були яскраві пір’я або кігті, згідно з дослідженням, виявилася дорівнює нулю. За словами вчених, останній результат узгоджується і з іншими дослідженнями.

Крім цього, в роботі вивчалася зв’язок між кольором шкіри пернатих і їх дієтою. З’ясувалося, що птахи, які харчуються рослинами і безхребетними, швидше за все, матимуть більш яскраве забарвлення, ніж «м’ясоїди». А виключно рослиноїдні види стали лідерами за квітчастим забарвленням-в порівнянні з тими, хто харчується м’ясом або всеїдний.

Відомо, що ранні динозаври були хижаками і їли м’ясо. Але пізніше різні види перейшли до рослинного і змішаного раціону. З цього вчені роблять висновок, що такий зсув, ймовірно, призвів до зміни кольору їх шкіри незалежно від забарвлення пір’я. А ще палеонтологи дізналися, що сучасних птахів взагалі можна назвати досить «строкатим» видом тварин. Навіть якщо не враховувати колір їх пір’я, 54 відсотки з вивчених 4022 видів мали яскравим забарвленням шкірних покривів. При цьому у 86 відсотків з них таке забарвлення мала тільки шкіра, а пір’я — немає.