Після підписання у березні 1918 року Брест-Литовського миру над Балтійським флотом нависла загроза: кораблі стояли в Фінляндії, до якої стрімко наближалися німецькі війська. Фінська затока, як це зазвичай буває ранньою весною, ще був покритий льодом, тому перехід вважався вкрай скрутним. Втім, капітан Олексій Щастный думав інакше – йому вдалося захопити практично з-під носа у противників дві сотні кораблів, які благополучно причалили в Кронштадті.
Навесні 1918 року російські солдати, змучені війною, терпіли одну поразку за іншим. В тилу у цей час більшовики, які здобули владу, намагалися розібратися з колосальною кількістю проблем. Однією з ключових стала доля Балтійського флоту, що нараховував в загальній складності близько 100 тисяч осіб.
Справа в тому, що флот постійно ризикував потрапити в руки противників: спершу кораблі базувалися в Ревелі (нині це місто Таллінн), однак наступ німецьких військ в Естонії змусило командування змінити місце дислокації. З допомогою криголамів Балтійської флот не без праці проклав собі дорогу в Гельсінгфорс (шведська назва міста Гельсінкі, яке використовувалося в Російській імперії), відстань до якого становить близько 80 кілометрів. Німці, як випливає з офіційних звітів командування, зробили спробу атакувати берегові батареї, наблизившись до них по льоду, проте їх загін був відкинутий.
«Ледовый поход» Балтийского флота История
Гельсінгфорс в цей час теж навряд чи можна було назвати безпечним місцем для кораблів, незважаючи навіть на те, що в місті знаходився штаб командування Балтійського флоту. При цьому втрата кораблів була б для тільки що усталеної радянської влади справжньою катастрофою — країну роздирали внутрішні протиріччя, на порозі стояла Громадянська війна, а боєздатної Червоній армії сформувати у того моменту ще не встигли. Стратегічно Балтійський флот був одним з головних козирів більшовиків у майбутній боротьбі за владу.
Фінська Ландтаг ще в грудні 1917 року проголосив незалежність країни: і на Скандинавському півострові червоних чекало поразка — белофинское уряд вступило в переговори з німцями і шведами. Об’єднаними зусиллями більшовиків вибили з Фінляндії: радянський уряд в кінці лютого оголосив про евакуацію своїх військових, проте з флотом склалася складна ситуація. Згідно з підписаним на початку березня Брест-Литовського миру, російські кораблі повинні були покинути Фінляндію, відправитися в свої порти і роззброїтися. Втім, зробити це було практично неможливо, оскільки лід товщиною в десятки сантиметрів, як вважалося, не дозволяє здійснити майже трехсоткилометровый перехід. У цьому випадку умови миру наказували залишити кораблі у Фінляндії, що автоматично робило їх легкою здобиччю для німців.
«Ледовый поход» Балтийского флота История
Дослідження істориків показують, що в цей момент командування Балтійського флоту надходили різні вказівки: зокрема, Ленін вимагав увести кораблі, а Троцький — залишити їх для допомоги фінської червоної армії. Надійшло і альтернативна пропозиція від британців — знищити кораблі, щоб вони не дісталися нікому. На спеціальній нараді вирішили діяти за планом Леніна, тобто спробувати евакуювати кораблі з Фінляндії. Спеціально для цієї операції вигадали посаду начальника Морських сил на Балтиці. Її одразу ж зайняв досвідчений капітан I рангу Олексій Щастный.
12 березня 1918 року перша група російських кораблів вийшла з Гельсінгфорса і попрямувала в Кронштадт. На чолі групи йшли потужні кораблі: лінкори «Гангут» і «Полтава», крейсери «Адмірал Макаров» і «Рюрик», а перед ними — криголами «Єрмак» і «Волинець». Командування цих судів буквально прорубало собі дорогу додому, оскільки товщина льоду в деяких місцях Фінської затоки досягала трьох метрів.
«Ледовый поход» Балтийского флота История
Швидкість ходу кораблів залишала бажати кращого, хоча в цій ситуації, швидше, потрібно дивуватися тому, що група взагалі просувалася до наміченої мети. Відстань, яку в нормальних погодних умовах кораблі покривали за десять годин, на цей раз вони долали протягом п’яти днів. Що дивно — до Кронштадта дісталися всі без винятку, хоча навіть при переході з Ревеля в Гельсинфорс льоди розчавили підводний човен «Єдиноріг».
Перед виходом другої групи кораблів у керівництва Балтійського флоту виникли проблеми: деякі команди збунтувалися і повели свої судна в Ревель, а криголам «Тармо» взагалі обстріляв повертався в Гельсінгфорс після першого рейду «Єрмака». Із-за виниклих негараздів другий етап евакуації настав тільки на початку квітня: льоди, як не дивно, стали ще міцніше — добиратися до Кронштадта довелося два тижні, а деякі кораблі ескадри отримали серйозні пошкодження під час переходу.
«Ледовый поход» Балтийского флота История
Найчисленнішим став третій загін, який залишив Гельсінгфорс. Положення цих кораблів — а до складу цієї групи входили навіть торгові судна — теж не можна було назвати завидною: лід до моменту відплиття вже прийшов в рух і міг легко пробити неміцний корпус. Останній рейд розбився на частини: коли кораблі, що йшли першими, застрягли в льодах, їх змогли вивільнити підоспілі. Капітан Щастный покинув місто останнім на кораблі «Кречет». Це сталося 11 квітня — за кілька днів до того, як Гельсінгфорс увійшли німецькі війська.
Незважаючи на складні погодні умови, які створили практично безвихідну ситуацію, капітан Щастный врятував 226 кораблів Балтійського флоту, не втративши ні одного. Майже відразу Щастного нагородили «орденом Червоного Прапора», що, втім, ніяк не вплинуло на його долю. Через місяць — в кінці травня 1918 року — капітана заарештували за особистим розпорядженням Льва Троцького. Щастного безпідставно звинуватили в зраді і «контрреволюційних діях», а в суді Троцький заявив, що капітан «поглиблював прірва між флотом і Радянською владою».
Олексія Щастного розстріляли 21 червня 1918 року у сквері Олександрівського військового училища. Після цього ім’я Щастного практично зникло з радянської військово-історичної літератури. У своїй передсмертній записці капітан написав: «В революції люди повинні вмирати мужньо. Перед смертю я благословляю своїх дітей Лева і Галину, і, коли вони виростуть, прошу сказати їм, що йду помирати мужньо, як личить християнину».